Qu'ont en commun de nombreux athlètes et écoliers stressés à travers l'Europe ? Ce sont tous des adeptes de la sophrologie, une pratique corps-esprit qui consiste essentiellement en un assortiment de techniques de méditation de pleine conscience, de travail sur la respiration, de visualisation et de conscience du corps.

Créée dans les années 1960, la sophrologie a depuis conquis un public dévoué dans toute l'Europe, notamment en France, en Suisse, en Belgique et, plus récemment, en Angleterre. Et (comme toute autre pratique de bien-être qui a reçu l'approbation de la France), elle commence inévitablement à voyager aux États-Unis. Voici ce que vous devez savoir sur cette pratique thérapeutique.

Qu'est-ce que la sophrologie ?
Les mots eux-mêmes signifient "étude de l'harmonie consciente", explique Niamh Lyons, fondatrice de la sophrologie américaine, à propos des racines grecques du mot. "Il s'agit de travailler le pouvoir de l'esprit pour détendre le corps".

La sophrologie est née de l'imagination d'Alfonso Caycedo, professeur de psychiatrie et de neurologie. Fasciné par la puissance du lien entre le corps et l'esprit, il a commencé à parcourir le monde dans les années 1960 pour trouver des stratégies holistiques susceptibles d'aider les anciens combattants à se passer de médicaments. "Son idée était qu'ils puissent puiser en eux-mêmes les moyens de faire face au SSPT et à l'angoisse mentale", explique Mme Lyons.

Caycedo s'est inspiré de la sagesse des cultures anciennes d'Asie et d'Europe pour créer sa nouvelle pratique. Puis il a commencé à la mettre à l'épreuve : Il l'a utilisée pour aider un ami à améliorer son jeu de tennis, un autre à soulager son stress. Très vite, il a enseigné la sophrologie à des skieurs professionnels pour les aider à se préparer mentalement aux Jeux olympiques d'hiver. Sur les quatre skieurs suisses qui ont utilisé cette pratique, trois ont remporté l'or. "C'est à ce moment-là que le mot s'est répandu en Europe", dit Lyons.

Depuis lors, les gens de tout le continent ont recours à la sophrologie pour les aider à passer plus facilement toutes sortes d'épreuves, des examens aux présentations professionnelles. La sophrologie a également été adoptée comme outil de gestion du stress et de l'anxiété en général, et c'est pourquoi Mme Lyons pense qu'elle commence à se répandre dans le reste du monde.

"Le monde est un drôle d'endroit en ce moment. De plus en plus de personnes cherchent à trouver le calme en elles-mêmes", dit-elle. "De nos jours, l'esprit des gens est tellement occupé qu'il est important de prendre le temps de se détendre et d'atteindre ce point zen. Nous savons que nous devons physiquement détendre le corps, mais nous ne le faisons pas toujours mentalement."

La sophrologie commence à faire parler d'elle en Amérique (un livre populaire sur cette pratique, The Life-Changing Power of Sophrology, vient d'être traduit en anglais), mais c'est encore une pratique relativement nouvelle pour beaucoup aux États-Unis. Lyons dit qu'elle ne connaît qu'une poignée d'administrateurs de sophrologie anglophones, contre des centaines de francophones. "Je l'appelle le secret le mieux gardé", dit-elle en riant.

Comment pratique-t-on la sophrologie ?
La sophrologie n'est pas quelque chose que l'on peut maîtriser en quelques minutes. Il existe 12 niveaux de pratique, chacun administré par un guide appelé sophrologue et destiné à vous faire entrer de plus en plus profondément dans le corps. Le premier est similaire à un scan du corps. Vous descendez le long du corps et respirez dans les zones où vous retenez le plus de tensions. La deuxième est plus mentale, faisant appel à certains éléments de la visualisation. La troisième fait appel à la conscience du corps et de l'esprit, tandis que la quatrième consiste à identifier vos valeurs personnelles.

Ensuite, le sophrologue adaptera d'autres niveaux en fonction de ce que vous cherchez à retirer de cette pratique, explique Dominique Antiglio, auteur de The Life-Changing Power of Sophrology.

"On apprend à se détendre et à se connecter à son corps avant toute chose. Puis jusqu'au niveau 12, chaque niveau est une nouvelle routine guidée pour vous aider à explorer un certain niveau de conscience, vraiment", dit-elle. "C'est un travail très profond".

"Au fur et à mesure que vous pratiquez, si possible quotidiennement, vous remarquerez que votre énergie change", ajoute la Française. "Vous serez plus confiant, plus ancré et capable de relever des défis spécifiques. C'est une excellente technique pour la gestion du stress, par exemple, puisqu'elle vous aide à prendre conscience des tensions que vous retenez dans votre corps et à les évacuer par la respiration."

En quoi est-elle différente des autres types de méditation et de travail sur la respiration ?
La sophrologie est généralement plus axée sur les objectifs que d'autres pratiques corps-esprit auxquelles vous avez peut-être déjà tâté, comme la méditation ou le travail sur le souffle.

"La principale différence réside dans le fait qu'elle permet de programmer des choses dans le futur", explique Lyons. Par exemple, Antiglio a commencé à pratiquer la sophrologie lorsqu'elle était anxieuse à cause de ses examens d'entrée à l'université et que son médecin lui a indiqué cette méthode. (Eh oui, c'est une pratique de guérison reconnue par de nombreux professionnels de la santé en France). En ce sens, c'est un exercice très pragmatique, presque comme l'hypnose. "Vous vous préparez avec la sophrologie pour que, dans le moment qui vous angoisse, vous puissiez donner le meilleur de vous-même."

Une autre différence entre la sophrologie et, par exemple, une pratique de yoga, est que tout ce dont vous avez besoin pour la pratiquer est une chaise et la voix d'un guide. "Il n'y a pas de travail physique", précise Antiglio.

"Je connais des gens qui ont fait du yoga, qui ont fait de la méditation, qui ont fait toutes sortes de pratiques de pleine conscience et qui ne sont jamais arrivés à ce niveau zen", ajoute Lyons. "La sophrologie est hypnotique dans le sens où elle vous aide à atteindre ce point de relaxation plus profond".

Elle ajoute que de nombreuses personnes utilisent également cette pratique pour arriver à un point où elles peuvent s'attaquer inconsciemment à différentes peurs et phobies. Les athlètes y font souvent appel avant un grand match, et on l'utilise aussi pour l'épuisement général.

"Les Français adorent la sophrologie : Elle est enseignée dans les écoles, et les sages-femmes l'administrent pour aider à l'accouchement car lorsque vous êtes dans un état d'esprit détendu, votre corps peut guérir plus rapidement."

"Sur Amazon en France, si vous tapez sophrologie sur Google, environ 800 titres apparaissent, pour vous donner une idée de sa popularité là-bas", ajoute Antiglio. "Elle est couramment utilisée dans les hôpitaux, les centres du sommeil et les cabinets de thérapeutes. C'est bien plus qu'une tendance ici - elle fait partie du paysage médical depuis longtemps."

Je suis convaincu. Comment puis-je m'y mettre ?
Antiglio et Lyons disent tous deux que pour vraiment récolter les fruits d'une pratique de la sophrologie, vous avez besoin d'un expert pour vous guider. Comme le nombre de sophrologues en Amérique est limité, vous pouvez soit utiliser l'enregistrement audio d'un sophrologue, soit Lyons dit qu'ils administrent parfois des séances par téléphone.

Mais pour donner un avant-goût de certaines des stratégies utilisées dans les niveaux de départ de la sophrologie, Lyons propose la pratique suivante que vous pouvez faire vous-même à tout moment, n'importe où :

"Déroulez les jambes, déroulez les bras, et laissez le corps être immobile. Asseyez-vous et commencez à prêter attention aux endroits où vous retenez le stress dans votre corps. Lorsque vous repérez une zone, inspirez par le nez et expirez par la bouche comme si vous souffliez dans une paille. Laissez les épaules tomber et imaginez-vous en train de relâcher la tension. Faire ce genre de respiration plusieurs fois par jour est comme un petit contrôle ponctuel. Profitez calmement du petit sentiment de paix que cela vous procure."